酒への情熱は地球には留まらないようです。

サントリーが国立研究開発法人宇宙航空研究開発機構(JAXA)の協力のもと、自社製のウィスキーを宇宙へ運ぶ計画を発表しました。

サントリーグローバルイノベーションセンター(株)は、国立研究開発法人宇宙航空研究開発機構(以下、JAXA)の協力のもと、国際宇宙ステーション・「きぼう」日本実験棟において「微小重力環境を利用したお酒のまろやかさの形成」に関する研究を開始します。

宇宙へウィスキーを運ぶといっても、もちろん船員が飲むわけではありません。この計画は東北大学流体科学研究所東京大学物性研究所高輝度光科学研究センターとサントリー生命科学財団が共同でおこなっているれっきとした研究の一環です。この計画によってサントリーは「微小重力環境を利用したお酒のまろやかさの形成」の研究をおこなうとのことです。

重力による対流

鍋に入れたお湯を加熱すると、沸騰する前に鍋の中でお湯の中で透明な何かが揺れているのを見ることができます。これは鍋の下方の水が加熱によって膨張し、上方の水に比べ密度が低くなるので浮くためです。これを熱対流といいます。

研究者らはこの対流を抑えることが酒の熟成、まろやかさの形成に繋がるという仮説を立てました。

熱対流を抑える簡単な方法は液体中の温度を全て均一にして、一定に保つことです。しかし液体の温度を一定に保ったとしても容器や外気の温度を一定に保たなければ液体の外側の温度が変わってしまいます。もちろん、容器を外気の影響を受けないほど厚くするという方法もあるにはありますが、熟成にはウィスキーの酸化などの化学反応によって引き起こされるもので、化学反応は熱の吸収ないしは放出がなされます。液体の温度を一定に保とうとしても、結局、熱対流は起こってしまいます。

ならばどうすればいいでしょう。熱の差があっても熱対流が起きないようにすればよいのです。

熱対流は簡単にいえば『軽いものは浮き、重いものは沈む』という非常にシンプルな現象によって起きています。ならば、重い物質も軽い物質も関係ない無重力の場所で熟成をおこなえば熱対流は起きえないはずです。

そのため、サントリーは熱対流が起きない無重力空間、宇宙での酒の熟成を試すに至ったようです。

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無重力状態では熱対流は起きないが、熱対流以外にも温度差による表面張力の差が引き起こす『マランゴニ対流』というものが存在する。対流を完全に止める、というのは難しそうだ。

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世界初、ではない

だからといって本当に宇宙まで持って行かなくても、誰もそんなことしようと思わないでしょう、という気がしますが、実は既に他企業によって酒を宇宙に持ち込む研究はおこなわれています

この研究をおこなったのはスコットランドの酒造会社『ARDBEG』です。奇しくも持ち込んだ酒はウィスキーで、おまけに研究対象は酒の熟成に関してのものでした。サントリーの研究はARDBEGの後追いでしかないのでしょうか。

しかし、ARDBEGがおこなった研究はウィスキーにオーク材を入れた樽熟成に関するものでした。これに対してサントリーの研究はプレスリリースを見る限り『水とエタノールおよびその他酒類中の成分による高次分子構造の形成がお酒のまろやかさに寄与する』という仮説に基づいたものなので、ARDBEGのものとは少しばかり研究対象が違うようです。

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ウィスキーの熟成は樽の中に入れて時間を置き、樽の木材の成分や酸素がウィスキーの成分と化学反応を起こさせる『樽熟成』が一般的である。樽を使わない熟成には様々な意見が見られるが、もしサントリーがウィスキーにオーク材を入れないとしたら樽を利用しない熟成に関して様々なことがわかるかもしれない。

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ウィスキーは8月16日(日)に打ち上げ予定の宇宙ステーション補給機『こうのとり』5号機に載せられ、国際宇宙ステーション日本実験棟『きぼう』で研究がおこなわれ、第一グループは一年ほどで地球に返され、解析がおこなわれる予定です。

もし酒の熟成に重力が大きく関わっているとしたら、遠い未来、人類が宇宙で生活することが当たり前になった時「木星の近くで作られた酒はまずい」「月の酒は地球の6倍うまい」「宇宙の果てに、もっとも無重力に近い状態で熟成された伝説のウィスキー蒸溜所がある」なんて会話がなされるかもしれません。

REFERENCE:

お酒がまろやかになるメカニズムの解明 宇宙空間で実験開始 2015.7.30 ニュースリリース サントリー

お酒がまろやかになるメカニズムの解明 宇宙空間で実験開始 2015.7.30 ニュースリリース サントリー

http://www.suntory.co.jp/news/2015/12432.html

JAXA|重力に隠された物質の謎に迫る

http://www.jaxa.jp/article/special/experiment/ishikawa01_j.html

The Experiment | Ardbeg

http://www.ardbeg.com/ardbeg/experiment

ウィスキーは瓶の内で熟成するか : GIRO d’Whisky

http://caolila.doorblog.jp/archives/51627644.html